이종섭 전 호주대사가 23일 서울 외교부에서 열린 한·미 대사간 국방협력회의에 참석하고 있다. 연합

글 김현빈

이종섭 주호주 대사가 지난해 해병대 사망 사건 수사에 영향력을 행사했다는 의혹에 대한 수사를 피하기 위해 임명됐다는 논란이 계속되자 금요일 사임했다.

그가 사의를 표명했고, 4·10 총선을 앞두고 여당에 부정적인 영향을 끼쳤다는 이유로 정부와 윤석열 총장이 이를 수용하기로 했다는 게 널리 알려져 있다.

그러나 이번 사퇴는 주요 협력국의 관장으로 임명된 지 불과 25일 만에 나온 것이기 때문에 한국의 외교적 처리에 대한 비판도 예상된다. 캔버라로 떠난 지 불과 19일 만, 6개국 주한 한국국방공사의 국방관련 회담에 참석하기 위해 귀국한 지 8일 만이다.

이 대통령은 어제 외교부 장관에게 사표를 제출했고, 국방부는 이 대통령이 강력히 요청했다고 밝혔다.

이 후보자는 자신의 변호사가 낸 성명을 통해 공직자비리수사처(CIO)에 해당 의혹과 관련해 조속한 조사를 촉구했다.

그는 성명에서 “IT 책임자에게 즉시 질문하도록 요청했지만 아직까지 일정을 잡지 않았다”고 밝혔다. “변호인 회의 이후에도 서울에 머물면서 모든 조사 절차에 적극 응하겠다”고 밝혔다.

이씨는 국방장관 시절 지난해 여름 폭우와 돌발홍수 속에서 수색구조 활동을 하던 중 해병대원 사망 사건에 대한 육군 조사를 방해했다는 의혹으로 국정원 조사 대상이 됐다.

그러나 그는 해외 여행이 금지된 상황에도 불구하고 3월 4일 호주 주재 대사로 임명됐다. 법무부는 지난 3월 7일 IT 국장의 간단한 심문을 받은 뒤 다음날 입국 금지를 해제했고, 이씨는 3월 10일 호주로 출국했다.

출국금지 해제로 정부가 수사 핵심 용의자의 도주를 허용했다는 논란이 불거지고, 야당과 시민단체는 공수처에 윤 장관과 외교·법무부 장관을 직권 남용해 도주를 도운 혐의로 수사를 요청하기도 했다.

사건이 커지면서 집권여당에 대한 지지가 약화되기 시작하자 여당 국민의힘 일부 인사들은 이명박에게 귀국해 심문을 받거나 심지어 사퇴할 것을 요구한 것으로 알려졌다.

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이 통화를 마치고 3월 21일 귀국한 그는 주요 국방대사회의 참석을 근거로 하고, CIO가 소환하면 심문을 받겠다고 말했다. 그러나 성급하게 마련한 회의는 외교부가 선거를 앞두고 이 부회장을 한국으로 돌려보내려고 했다는 비판을 불러일으켰다.

이씨의 사임과 관련해 주한호주대사관은 차기 대사 지명자와 긴밀히 협력하겠다는 뜻을 밝혔다.

주한 호주대사관은 “호주는 한국과의 관계를 매우 중요하게 생각하며 차기 호주 주재 대한민국 대사와 모든 분야에서 긴밀히 협력하기를 기대한다”고 밝혔다. 우리의 포괄적인 전략적 파트너십입니다.” 타임즈, 금요일.

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