확대 / 소행성 베누(Bennu)의 최종 물질이 포함된 8개 샘플의 모습.

NASA/Erika Blumenfeld 및 Joseph Aebersold

수년간의 추측 끝에 NASA는 드디어 공개됐다 목요일에 지난 가을 베누에서 지구로 돌아온 소행성 샘플의 총량은 4.29온스(121.6그램)였습니다.

이 숫자를 관점에서 보면, 총 질량은 설탕 반 컵 또는 종이 클립 100개가 들어 있는 상자보다 조금 더 많습니다. 작은 아보카도와 거의 같은 질량이고 토스트에 뿌릴 수도 없습니다.

그래서 어떤 의미에서는 아주 작은 표본입니다. 특히 NASA와 파트너가 이를 복구하기 위해 얼마나 멀리 노력했는지 생각해 보면 더욱 그렇습니다. 우주국의 고다드 우주 비행 센터는 애리조나 대학교 및 록히드 마틴과 협력하여 8억 달러에 OSIRIS-REx 우주선을 제작했습니다. 2016년 9월에 1억 8350만 달러의 추가 비용을 들여 Atlas V 로켓으로 발사되었습니다. NASA는 태양계 내부를 통과했다가 돌아오면서 임무 수행에 추가로 2억 달러를 지출했습니다.

참치 한 캔

NASA는 이 모든 것을 종합해 작은 참치 캔 안에 편안하게 들어갈 수 있는 양의 소행성 먼지를 회수하기 위해 12억 달러, 즉 10년의 대부분을 투자했습니다.

그러나 속담처럼 좋은 것은 작은 패키지로 제공됩니다. 샘플은 작지만 이전에 두 번의 일본 샘플 반환 임무를 통해 지구로 반환된 소행성 물질의 양보다 20배 더 많습니다. 조금은 갈 거야 과학자들은 이 소행성 먼지에서 발견된 유기물과 기타 물질을 연구하면서 생명의 기원과 태양계 초기에 존재했던 조건에 대한 신성한 단서를 찾아냅니다. 전자현미경으로 유용한 결과를 얻으려면 많은 재료가 필요하지 않습니다.

또한 샘플 회수량은 임무에 필요한 최소량인 60g의 두 배였습니다. 따라서 OSIRIS-REx는 이제 조건 없는 성공으로 분류될 수 있습니다.

시간을 두고 기다리다

과학계는 OSIRIS-REx가 지구로 얼마나 많은 물질을 반환했는지 알아내기 위해 예상보다 오래 기다려야 했습니다. 지난 10월 휴스턴 존슨 우주 센터의 엔지니어와 기술자들이 샘플 컨테이너를 열기 위해 작업하던 중 두 개의 고정 장치 때문에 문제가 발생했습니다. 새로운 도구가 발명된 후에야 마침내 샘플 용기가 열렸고 1월에 작은 보물이 드러났습니다.

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앞으로 몇 주 안에 Bennu의 자료 중 일부가 연구용으로 포장되어 연구자들에게 배포될 예정입니다. OSIRIS-REx 임무의 일환으로, 전 세계 200명 이상의 과학자 그룹이 미국 여러 기관, 일본 항공우주 탐사국, 캐나다 우주국의 연구원을 포함해 표토의 특성을 조사할 예정입니다.

그러나 NASA는 향후 연구를 위해 물질의 약 70%를 확보할 계획입니다.

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